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后卡特里娜价格欺诈?

当Watersmark公寓大楼在卡特里娜飓风过去五个月后宣传其“重新开放”时,该公告震惊了居住在暴风雨中的公寓的租户。

他们说,几个星期前,管理层告诉他们,他们必须离开,因为这栋楼不适合居住。

随着重新开放,它突然变得明显“他们希望我离开这里,这样他们就可以改造公寓并提高租金,”Cassandra Plummer说道,她在她的律师抗议后避免驱逐。 “价格将超出我们的承受能力。”

低收入租户的律师表示,自8月29日飓风给密西西比海湾沿岸的数以万计的房屋和公寓造成浪费以来,他们一直在与一波驱逐作斗争。 路易斯安那州对住房相关价格欺诈的指控也比比皆是。

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在某些情况下,律师声称,房东正试图利用该地区严重的住房短缺,驱逐较贫困的租户,为那些能够负担得起租金的人腾出空间。

“这非常令人沮丧,”哈佛法律援助局的执行律师里克格拉斯曼说。 “人们正在重新受害。他们不仅在卡特里娜飓风过后几个月被驱逐出境,而且他们在非常苛刻的条件下被驱逐出境。”

每周在密西西比海岸的法庭上都会提起数十起与租金有关的案件,司法部长吉姆·胡德正在调查卡特里娜飓风后约20起涉及租赁物业的价格欺诈投诉。

“我们在卡特里娜飓风之后立即看到了很多,”胡德消费者保护部门主管格兰特赫德佩斯说。 “我希望我们停止了大部分工作,但我确信有些投诉是我们听不到的。”

迄今为止,没有任何针对房东的投诉导致了刑事指控。 胡德说,他的办公室能够通过警告解决许多案件。

发言人Kris Wartelle说,在路易斯安那州,司法部长Charles Foti Jr.的办公室已经收到了450多起卡特里娜飓风以来房屋相关价格欺诈的投诉。

然而,根据Wartelle的说法,司法部长没有提出任何指控,因为州政府的价格欺诈法律没有专门针对租金。 她补充说,立法机关的一项法案将弥补这个漏洞。

“我们所做的就是试图调解这些抱怨。在很多情况下,我们能够在各方之间达成某种协议,”Wartelle说。

根据胡德的说法,在密西西比州,业主可以提高租金来支付维修费用,但是他们不能在紧急状态期间增加利润率,例如在该州仍然有效的利润率。

德克萨斯州奥斯汀檀香木管理公司副总裁Kelley Cooper表示,该公司花费高达20,000美元来维修和改造Watersmark在Gulfport的72个单元,并平均将租金提高到150美元到200美元以支付这些费用。

“这不像我们有无底洞的钱,”她说。 “我们的口袋里也只有一笔有限的钱。”

Watersmark的七个原始租户 - 包括普拉默在卡特里娜飓风前每月支付470美元 - 仍然住在这个综合体。 在卡特里娜飓风过后的最初几个月里,他们每月收取25美元的租金,但是那些在1月份过去的人被要求支付他们原来的预付租金。

9月,格尔夫波特市警告业主,“无理由或正当法律程序”强迫租户离开家园是违法的。

“当时我们处于非常绝望的困境中,”该市律师哈里·休伊斯说。 “他们试图在没有经过适当法律程序的情况下让人们离开。”

尽管自10月以来驱逐案件的数量逐渐减少,但格尔夫波特和比洛克西法庭的法庭仍忙于处理此类案件。

位于比洛克西的哈里森县司法法庭法官阿尔伯特·查尔斯表示,他不会允许房东驱逐那些在卡特里娜飓风过后无法承受大幅增加房租的房客。

“我们都在寻求正义,”Fountain说。 “我尽可能地对他们宽容,但你只能这么做。”

律师事务所的律师约翰乔普林代表40多名租户面临卡特里娜受损公寓的搬迁,包括一些在Watersmark的公寓。

“没有地方可以让这些人去。但是期望人们离开是不合理的,”他说。 “我们将面临一个巨大的社会问题 - 在暴风雨来临前我们从未有过的无家可归者。”

东南路易斯安那州法律服务部住房法律部门的管理律师Laura Tuggle表示,新奥尔良的贫困居民面临另一个问题:越来越多的业主正在削减与联邦补贴住房计划的联系。

“他们可以在私人市场上收取更高的租金,而且他们不必处理符合联邦政府规定的繁文缛节,”Tuggle解释说。

作者:MICHAEL KUNZELMAN